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L'aria

Gli esseri umani hanno bisogno di aria di buona qualità per la loro salute e per il loro benessere. L’aria è una miscela di azoto (78%), ossigeno (21%), anidride carbonica e alcuni gas inerti (1%). Contiene anche quantità variabili di vapore acqueo, come pure numerose sostanze nocive: gli inquinanti naturali quali la polvere e la cenere vulcanica e gli inquinanti che sono prodotti dalle attività umane.

Che cos’è la qualità dell'aria?

La qualità dell'aria è semplicemente lo stato dell'aria intorno a noi. Aria pulita e non inquinata potrebbe essere considerata come una buona qualità dell'aria. La presenza di inquinanti nell'aria in concentrazioni sufficientemente elevate,  dovuti a cause naturali o umane, provoca una cattiva qualità dell'aria. La qualità dell'aria, quindi, descrive la salubrità e la sicurezza dell'atmosfera.

Inquinamento dell'aria esterna

Le fonti di inquinamento dell'aria interna o esterna sono varie, includono sia fonti naturali che quelle prodotte dall'uomo. L’inquinamento naturale dell'aria esterna include: ossidi di zolfo e ossidi di azoto (N2O) prodotti da vulcani, decomposizione organiche anaerobiche,  fulmini e  incendi boschivi; polline proveniente dalle piante, dagli alberi e dalla vegetazione; particolato proveniente dalle tempeste di sabbia. L'inquinamento naturale è tutto intorno a noi, in ogni momento.

Tuttavia, le concentrazioni a volte possono aumentare notevolmente, ad esempio dopo un'eruzione vulcanica o all'inizio del periodo vegetativo. Forse più rilevante, data la nostra capacità di avere un controllo maggiore sul suo rilascio nell'atmosfera, è l'inquinamento antropogenico, che ha anche  un impatto negativo sulla qualità dell'aria ambiente. La più comune fonte di inquinamento di origine antropogenica negli spazi aperti è causata dall’attività di bruciare combustibili fossili quali carbone, petrolio e gas, nelle centrali elettriche, negli impianti industriali, nelle case e con i mezzi di trasporto.

A seconda della natura del combustibile e del tipo di processo di combustione, le sostanze inquinanti rilasciate nell'atmosfera, a causa di questi processi di combustione, sono gli ossidi di azoto (NOx), l’anidride solforosa, il monossido di carbonio, il particolato, il piombo ed i composti organici volatili (COV). Altre fonti di questi inquinanti sono gli incendi boschivi, la fabbricazione di prodotti chimici, di fertilizzanti e di carta e l'incenerimento dei rifiuti. Questi inquinanti sono tutti considerati inquinanti primari, poiché provengono da fonti dirette.

A differenza dell'ozono nella stratosfera, che rende il nostro pianeta abitabile, assorbendo le radiazioni ultraviolette solari, l’ozono a livello del suolo o troposferico è un inquinante che si forma indirettamente dall'azione della luce solare sui COV in presenza di biossido di azoto. L'ozono è considerato un inquinante secondario dell'aria ambiente.

Gli inquinanti primari e secondari sono, in misura maggiore o minore, dannosi per la salute umana, a seconda della loro concentrazione nell'aria e della sensibilità dell'individuo. Di conseguenza, la legislazione nazionale e internazionale  regola e controlla la quantità di inquinamento emesso nell'atmosfera per garantire il raggiungimento degli obiettivi per il miglioramento della qualità dell'aria ambiente.

Che cosa è lo smog?

In generale l'inquinamento è nascosto o invisibile. Tuttavia, a volte le sostanze inquinanti in un particolare strato dell'atmosfera possono raggiungere concentrazioni tali che l'aria appare visibilmente inquinata. Nei grandi centri urbani, specialmente in estate, l’inquinamento può formare lo smog — una foschia brunastra gialla o grigiastra che staziona sopra l'orizzonte. Lo smog è costituito dal particolato e dall'ozono troposferico.

Che cosa è il particolato?

Il Particolato (PM) è definito o come PM10 (1/8 dello spessore di un capello umano) o PM2,5 (1/20 dello spessore di un capello umano). Queste minuscole particelle vengono rilasciate nell'aria in forma liquida o solida e possono includere polvere, sporco, fuliggine e fumo. Le fonti di PM sono i veicoli, le fabbriche, le attività di costruzione, gli incendi e  polveri e vegetazione naturali. Altri inquinanti pericolosi possono aderire al PM e aumentare la sua tossicità. Il particolato può formarsi anche nell'aria a seguito di reazioni chimiche tra gas come gli ossidi di azoto, l’anidride solforosa e il monossido di carbonio. Il particolato, il PM2,5 in particolare, può penetrare in profondità nei polmoni, danneggiare il tessuto polmonare e ridurre la funzione polmonare.

Cos'è l'ozono troposferico?

Ozono troposferico (O3) è il componente principale dello smog fotochimico e smog estivo. L’ozono troposferico è un composto che si forma nella parte inferiore dell’atmosfera come risultato di una reazione, in presenza di luce ultravioletta, tra biossido di azoto (NO2) e altre sostanze trasportate dall'aria. L’ozono troposferico è identico all'ozono nell'atmosfera superiore: l'unica differenza è l’altezza a cui si trova. L'ozono troposferico, anche a basse concentrazioni, può irritare occhi, naso e gola e può ridurre la funzione polmonare oltre che influenzare negativamente le prestazioni fisiche.

Come l’inquinamento dell’aria influisce sulla salute

I tuoi polmoni prendono l'aria intorno a te. Il PM2,5, che comprende una miscela di particelle solide microscopiche prodotti della combustione, metalli e altre tossine, può causare seri problemi di salute. Le piccole particelle che respiriamo profondamente nei nostri polmoni rimangono incastrate negli alveoli, danneggiando infine la funzione polmonare. Anche basse concentrazioni di PM2,5 possono causare una serie di effetti sulla salute, sia a breve che a lungo termine. Gli individui che sono sensibili ad alti livelli di inquinamento, possono sperimentare una serie di sintomi che vanno dal semplice disagio al pericolo di vita. Persone con una malattia come il diabete, malattie polmonari (ad es. asma, bronchite cronica, enfisemi o tumore al polmone) o con malattie cardiache, saranno più sensibili all'inquinamento dell’aria rispetto alla media della popolazione.

Altri gruppi ad alto rischio sono gli anziani, i bambini e gli atleti. Con l'età, cuore, polmoni e sistema immunitario s'indeboliscono e problemi di salute quali malattie cardiovascolari o le malattie respiratorie aumentano. L’apparato respiratorio ed il sistema immunitario di un bambino sono meno sviluppati e la quantità di aria inspirata è maggiore rispetto ad un adulto per chilogrammo di peso corporeo. I giovani tendono a spendere più tempo all'aria aperta essendo fisicamente attivi, cosa che può aumentare la loro esposizione all'inquinamento atmosferico. Allo stesso modo, gli atleti che si allenano e fanno attività faticose all'aperto respirano più profondamente e più rapidamente, respirando potenzialmente una maggiore quantità di aria inquinata. I sintomi possono includere tosse, difficoltà nella respirazione e irritazione alla gola, naso e occhi.

L'inquinamento interno derivante dall'uso di combustibili solidi dentro casa e dall'inquinamento atmosferico urbano esterno, sono stimati essere responsabili di 3.1 milioni di morti prematuri in tutto il mondo ogni anno e del 3,2 per cento delle malattie totali. Più della metà degli impatti sulla salute dell'inquinamento atmosferico riguarda persone nei paesi in via di sviluppo.

Gli inquinanti atmosferici sono stati collegati ad una gamma di effetti nocivi alla salute, tra cui le infezioni respiratorie,  malattie cardiovascolari e  cancro ai polmoni. Ridurre l'inquinamento atmosferico, diminuirà il carico globale di malattie essendo in parte dovute all'inquinamento.

La prevenzione dell'inquinamento richiede politiche sulla qualità dell'aria e dei trasporti, normative di controllo dell’inquinamento dell’aria nelle città, controlli delle emissioni nel settore industriale e la promozione di fonti di energia pulita e rinnovabile. Interventi per ridurre l'inquinamento interno comprendono il passaggio dall’utilizzo domestico di combustibile solido a combustibili più puliti; l'introduzione di una tecnologia efficiente e ventilazione in case, scuole e ambiente di lavoro, nonchè il divieto di fumo. Gli sforzi per ridurre significativamente gli inquinanti atmosferici aiuterà anche a ridurre le emissioni di gas serra e a mitigare gli effetti del riscaldamento globale.

Per saperne di più, consulta il sito: search.rec.org.